Por qué el Leopard 2 es un carro de combate tan temible

El tanque más popular del mundo no es estadounidense; es un gran felino en servicio en más de 20 países de todo el mundo. El Kampfpanzer Leopard 2, que Alemania diseñó y construyó en la década de 1970, es uno de los carros de combate más utilizados del mundo y, con diferencia, el más popular del inventario de la OTAN. Era tan avanzado para su época que incluso el poderoso M1 Abrams estadounidense tiene algo del ADN del Leopard 2.

Ahora, casi un año después de que Rusia invadiera Ucrania, la OTAN se dispone a enviar hasta 54 Leopard 2 para reforzar al ejército ucraniano. Los tanques, enviados por países de la OTAN como Alemania, Polonia, Holanda, Noruega y Portugal, dotarán a Kiev de una flota de tanques mejor y más potente que nunca. En grandes o pequeños números, sin embargo, el Leopard 2 sería un tanque mucho mejor que cualquier otro de las poderosas Fuerzas Armadas rusas.

Orígenes de la Guerra Fría

Para entender qué convirtió al Leopard 2 en el carro de combate más popular del mundo, tenemos que remontarnos a la propia Guerra Fría. En 1955, una década después de la Segunda Guerra Mundial, Alemania reconstituyó sus fuerzas armadas. En aquel momento, Alemania estaba dividida en dos: Alemania Occidental, aliada de Estados Unidos y miembro de la OTAN; y Alemania Oriental, aliada de la Unión Soviética y miembro del Pacto de Varsovia. Alemania Occidental creó la Bundeswehr, o Fuerzas Armadas Federales, y bajo su mando, el Heer, o Ejército Alemán.

Alemania Occidental era un Estado de primera línea de la OTAN, que se enfrentaba a los ejércitos numéricamente superiores del Pacto de Varsovia. Mientras que Estados Unidos planeó durante un tiempo contrarrestar la superioridad soviética en tanques, aviones y mano de obra con armas nucleares, la política de Alemania Occidental consistía en construir un poderoso ejército de tierra para disuadir, y en caso necesario derrotar, una invasión; después de todo, si cualquiera de los dos bandos utilizaba armas nucleares, casi con toda seguridad lo haría en suelo alemán. El Heer contaba con la impresionante cifra de 12 divisiones de combate, incluidas cinco panzer (blindadas) y cuatro panzergrenadier (de infantería mecanizada), así como varias brigadas mecanizadas de reserva, con un total de 5.135 carros de combate.

El carro de combate principal era la pieza central de la defensa de Alemania Occidental. Superada en número por los carros soviéticos, Alemania Occidental necesitaba un carro de combate cualitativamente superior a los T-62 y T-55 del Pacto de Varsovia, en particular los poderosos Ground de las Fuerzas Soviéticas de Alemania. Los analistas estimaban que en 30 días todo el Pacto de Varsovia podría movilizar hasta 41.295 tanques. La OTAN, por su parte, sólo podía movilizar 15.560 tanques en el mismo periodo de tiempo.

Alemania Occidental y la OTAN no podían igualar a sus oponentes tanque por tanque, pero podían construir tanques mejores. El Leopard 2 entró en servicio en 1979 y era mejor que cualquiera de los carros del Pacto de Varsovia.

El triángulo de hierro

El diseño de tanques se rige por un triángulo de hierro de tres factores: blindaje, potencia de fuego y movilidad, cada uno con sus ventajas y desventajas. Por ejemplo, un tanque con blindaje pesado es inmune al fuego enemigo, pero puede pesar tanto que se mueva con lentitud por el campo de batalla. Un tanque más ligero y móvil puede tener muy poco blindaje para sobrevivir a los impactos de las armas antitanque en el campo de batalla. Un cañón potente plantea problemas de peso y volumen interno, y podría necesitar un cargador automático para cargar los cartuchos pesados.

“. . . Una bala disparada por el cañón Rh-120 es supersónica cuando sale de la boca del cañón, viajando a una velocidad de hasta 5.692 pies por segundo”.

El primer carro de combate alemán de la posguerra, el Leopard 1, era eficaz, pero sacrificaba la protección del blindaje en favor de la movilidad, lo que planteaba dudas sobre su capacidad de supervivencia. El Leopard 2 fue un intento de producir un tanque más equilibrado: móvil, fuertemente blindado y equipado con un cañón más grande y potente.

El Leopard 2 es un carro de combate principal de 55 toneladas. Está armado con un cañón liso de 120 milímetros y dos ametralladoras de 7,62 milímetros. La tripulación es de cuatro personas: comandante, artillero, cargador y conductor. Está propulsado por un motor diésel MTU MB 873 de 12 cilindros, refrigerado por agua, que produce 1.500 caballos de potencia. El resultado es una relación de 27 CV por tonelada, suficiente para alcanzar una velocidad máxima de 42 millas por hora.

El Leopard 2 viene equipado con un cañón principal Rheinmetall Rh-120 de 120 milímetros de ánima lisa. Está dotado de uno de los sistemas de control de tiro más avanzados del mundo, con un ordenador balístico, telémetro láser y visión térmica nocturna que lo equiparan al M1 Abrams estadounidense. Esto permite al carro atacar objetivos con una gran precisión en la primera ronda, de día o de noche, e incluso atacar objetivos enemigos en movimiento a través de las cortinas de humo enemigas. Según Rheinmetall, un proyectil disparado por el cañón Rh-120 es supersónico cuando sale de la boca del cañón, viajando a una velocidad de hasta 1.500 metros por segundo. (Una bala de rifle del calibre .30-06, por otra parte, viaja a sólo 3.000 pies por segundo).

El Rh-120 es muy preciso mientras dispara en movimiento gracias a un sistema de estabilización de dos ejes que contrarresta el movimiento del tanque con la posición del cañón del Rh-120. Los tanques más antiguos necesitan detenerse para disparar con precisión a objetivos enemigos, una acción que ralentiza colectivamente el impulso de una fuerza atacante. El sistema de estabilización del Leopard 2 permite que el cañón principal permanezca orientado contra un objetivo incluso mientras el carro maniobra sobre terreno accidentado. Esto proporciona al Leopard 2 un alto nivel de precisión mientras dispara en movimiento, o una entrega sin derrames de una jarra llena de cerveza.

El principal proyectil antitanque original era el DM-13, un proyectil antitanque de sabot perforante y desechable, básicamente un dardo de acero de alta velocidad capaz de penetrar 220 milímetros del blindaje de un tanque a 1,2 millas. Otro proyectil era el DM-12, un proyectil antitanque de alto poder explosivo que utilizaba la carga explosiva en forma para penetrar el blindaje. En la actualidad, el Leopard 2 lleva proyectiles aún más potentes y con mayor penetración en el blindaje, como los proyectiles Rheinmetall DM53 y DM63, capaces de penetrar 750 milímetros de blindaje a la misma distancia.

El Leopard 2 sólo llevaba 42 cartuchos de munición del cañón principal. Esto daba prioridad al uso del cañón principal contra los tanques enemigos, mientras que los camiones, la infantería y otros objetivos no blindados serían atacados por las ametralladoras del carro. El tanque estaba equipado con una ametralladora MG3A1 de 7,62 milímetros -montada coaxialmente con el cañón principal y disparada por el cargador- que podía atacar objetivos terrestres. Una segunda MG3A1 montada sobre la torreta, disparada por el comandante, estaba destinada principalmente a atacar aviones enemigos.

El orgullo de los Leopard: Conozca estas variantes

Leopard 2 (Leopard 2A0): Los primeros Leopard 2 de producción, los tanques -A0 sustituyeron al Leopard 1 en el servicio del ejército alemán. Los A0 incluían el blindaje clásico de torreta frontal vertical, cañón de ánima lisa de 120 milímetros y el motor MTU MB 873 Ka 501 de 1.500 caballos de potencia. Ya no está en servicio.

Leopard 2A4: La variante más común hoy en día, el -2A4 incluye un sistema de control de fuego actualizado y un sistema de supresión de incendios y explosiones en la zona de la tripulación. El Leopard 2A4 es la última variante que se parece al Leopard 2A0 original.

Leopard 2A5: La primera actualización significativa, el -2A5 incluye blindaje adicional de la torreta, dándole un aspecto marcadamente angular. También incluye un nuevo cañón principal L55 más largo y un nuevo control de tiro. Introducido a finales de la década de 1990, el -2A5 es el tanque mínimo viable para el campo de batalla moderno.

Leopard 2A7+: Esta última versión, utilizada en pequeñas cantidades por el ejército alemán, incluye todas las mejoras anteriores, además de una estación de armas por control remoto, protección contra armas de ataque superior como el misil Javelin, visión térmica nocturna para el conductor y protección mejorada contra artefactos explosivos improvisados.

Aunque el Leopard 2 tiene 40 años, hay poca información pública sobre el blindaje y su composición. La mejor descripción del blindaje original es que se trata de un diseño multicapa con blindaje de acero homogéneo laminado intercalado con materiales no metálicos, probablemente cerámicos. Está diseñado para detener la munición tradicional perforante, similar a un dardo, y para disipar el chorro fundido generado por un proyectil antitanque altamente explosivo. Hay rumores de que el tanque utilizaba el llamado “blindaje Burlington”, una matriz compuesta desarrollada por el Reino Unido y, al parecer, compartida con Alemania Occidental. El Leopard 2 también cuenta con descargadores de humo y protección contra agentes nucleares, químicos y biológicos.

Los Leopard mejorados a partir de la variante -A5 incluyen la adición de capas adicionales de blindaje atornilladas a la cara de la torreta, que protegen al tanque de ataques frontales. Se desconoce el grosor y la composición de este blindaje, pero se considera vital para proteger al carro de la munición antitanque moderna utilizada por los carros de combate principales rusos.

La diáspora del Leopard

En 1991, tras la disolución de la Unión Soviética, Alemania Occidental y Oriental se reunificaron en un solo estado, y los países de la OTAN redujeron radicalmente sus fuerzas armadas. Esto no supuso el fin del Leopard 2, sino más bien su renacimiento, ya que Alemania y los Países Bajos descargaron miles de tanques usados en el mercado mundial de armas. Alemania vendió o transfirió Leopard 2 a Chile, Dinamarca, España, Finlandia, Grecia, Hungría, Indonesia, Noruega, Polonia, Qatar, Singapur, Suecia, Suiza y Turquía, mientras que los Países Bajos exportaron tanques a Austria, Canadá y Portugal. El Leopard 2 se convirtió en un carro de combate verdaderamente global.

Las exportaciones del Leopard 2 impulsaron una nueva oleada de mejoras para el carro de combate principal, mejoras diseñadas para mantener la viabilidad del carro original frente a las amenazas blindadas. El Leopard 2A4, la versión de referencia al final de la Guerra Fría, recibió modificaciones que a menudo variaban en función de la parte del mundo a la que se exportaba. Esto dio lugar a más de media docena de variantes del Leopard 2 en servicio, incluido el Leopard 2A7+ del Ejército alemán, la versión más moderna en servicio en todo el mundo. Casi todos los carros estaban equipados con el blindaje de torreta mejorado del -A5, que daba a la característica torreta cuadrada del carro un perfil más afilado y anguloso.

A diferencia del otro gran carro de combate occidental, el M1A2 Abrams estadounidense, el Leopard 2 no ha entrado mucho en combate. El ejército alemán desplegó el Leopard 2 en Kosovo para operaciones de mantenimiento de la paz, mientras que los canadienses, daneses y holandeses desplegaron pequeñas cantidades de sus flotas de Leopard 2 en Afganistán. Los Leopard 2 desplegados en Afganistán no sufrieron pérdidas, aunque algunos sufrieron daños en la movilidad debido a las minas, pero finalmente volvieron al servicio. También murió un tanquista danés. En ninguno de los dos despliegues los tanques operaron contra un enemigo armado con tanques modernos o armas antitanque.

A finales de 2016, Turquía desplegó su 2ª Brigada Blindada en su frontera con Siria. La brigada, armada con tanques Leopard 2 A4, se enfrentó a las fuerzas del Estado Islámico y perdió diez Leopard 2. Según The National Interest, Turquía perdió “cinco al parecer por misiles antitanque, dos por minas o artefactos explosivos improvisados (IED), uno por disparos de cohetes o morteros y los demás por causas más ambiguas”.

Aunque las pérdidas turcas fueron relativamente cuantiosas, hay que ponerlas en contexto. La versión A4 del tanque estaba optimizada para la guerra tanque contra tanque, con un pesado blindaje frontal en la torreta y el casco para absorber los impactos de los proyectiles y misiles antitanque enemigos. La versión A4, como todos los tanques de su época, presentaba un blindaje relativamente delgado en los flancos, la parte trasera y los bajos como medida de ahorro de peso. En la era posterior al 11 de septiembre, las amenazas para los carros de combate han evolucionado e incluyen guerrillas entrenadas para disparar contra los flancos y la parte trasera de los vehículos blindados, o artefactos explosivos improvisados enterrados en el suelo, que dirigen su fuerza explosiva hacia el vientre del carro, ligeramente blindado. Los Leopard 2 A4 turcos, aislados y sin infantería que les proporcionara seguridad, eran vulnerables a los ataques enemigos.

Leopard a Ucrania

La invasión de Ucrania por parte de Rusia en febrero de 2022 provocó inmediatamente una llamada a las armas de la OTAN. Aunque los Estados miembros de la OTAN han donado a la causa cientos de tanques antiguos, obsoletos, de la era soviética, la alianza se ha resistido hasta ahora a los llamamientos para enviar tanques de estilo occidental, con su armamento mejorado, blindaje, comunicaciones, comodidad de la tripulación y otras ventajas, para defender a Ucrania. Alemania, en particular, consideraba el despliegue de este tipo de tanques como una peligrosa escalada contra una Rusia con armas nucleares, e incluso bloqueó la transferencia legal de Leopard 2 a Ucrania por parte de terceros países.

Rusia intensificó los ataques contra objetivos civiles en toda Ucrania en el invierno de 2023, dirigidos contra centros de población civil e infraestructuras energéticas. Los ataques han dejado a muchos convencidos de que Moscú seguirá atacando a civiles hasta que se le convenza de que ponga fin a la guerra, y un arma ofensiva como un carro de combate principal es una excelente herramienta de persuasión.

En enero de 2023, Polonia anunció que enviaría diez carros Leopard 2 a Ucrania, con o sin la bendición de Alemania, mientras que el Reino Unido prometió enviar 14 carros Challenger II. Estados Unidos también tiene previsto enviar 31 tanques Abrams. Esto rompió finalmente la resistencia política a las transferencias de tanques, y el 25 de enero, Alemania anunció que no sólo enviaría 14 Leopard 2, sino que ya no pondría obstáculos a los países dispuestos a enviar sus tanques a Ucrania. Por el momento, Polonia, Portugal, Alemania, Países Bajos y Noruega parecen dispuestos a donar un total de 54 Leopard 2.

Los 54 Leopard 2 son una gota en el océano de la flota de tanques de la OTAN, que incluye más de 1.000 Leopard en total. En el momento de escribir estas líneas, otros países están deliberando sobre el envío de más carros de combate, y parece probable una fuerza multinacional de carros Leopard 2 que podría constar de más de 100 carros. Esta fuerza, que lucharía por Ucrania, podría revertir los avances rusos del último año, al tiempo que demostraría ser más que un rival para los tanques rusos T-72 y T-80, algunos de los cuales son incluso más antiguos que los Leopard.

Un florecimiento tardío

El Leopard 2 se encuentra ahora en su quinta década de servicio y, como muchos tanques en todo el mundo, ha servido durante mucho más tiempo del previsto originalmente. El Leopard, al igual que el Abrams estadounidense, ha demostrado que puede aceptar actualizaciones diseñadas para mantener su relevancia en los campos de batalla actuales, incorporando tecnología como sistemas de protección activa, GPS, munición programable y otras características, muchas de las cuales ni siquiera se habían concebido cuando el tanque hizo su debut en 1979.

Aunque la carrera de combate del Leopard 2 es breve, si el tanque es desplegado en Ucrania, eso cambiará rápidamente. En un extraño giro del destino, un tanque diseñado para enfrentarse al poderoso Ejército Rojo de la Unión Soviética puede acabar siendo el campeón blindado de un país ex soviético, mientras lucha contra otro país ex soviético.

Este es un leopardo que no cambia sus manchas.

 

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